La sonde Cassini se trouve à 3.900 km de Saturne.

Point culminant de cette orbite: Première visite de l’anneau D

Pendant ce que l’on a appelé le ‘Ring Plane crossing’ (le 28 mai) Cassini a visité pour la première fois l’anneau D, le plus proche de la planète qui se confond avec les couches supérieures de son l’atmosphère.

Au cours de l’orbite entière, les cameras d’imagerie ont photographié le côté de l’anneau A, l’anneau B et C et l’espace entre eux, afin d’en étudier les structures et l’interaction de leurs particules.

Il faut savoir que dans les régions des anneaux règne une agitation permanente. En effet on y enregistre de nombreuses collisions entre les particules et des interactions gravitationnelles entre les nombreuses lunes de Saturne et les anneaux eux-mêmes.

Le High Gain Antenna de Cassini va lui servir de bouclier pour protéger la sonde de l’impact des particules venant des anneaux.

Vue artistique de ‘Ring Plane crossing’ de Cassini

Les anneaux de Saturne

Le début de l’anneau D commence à environ 7 000 kilomètres de la surface de Saturne, C à 14 000km, B à 32 000km et A à 62 000km. Entre B et A, on trouve un espace relativement vide, la division de Cassini (CD) et à l’intérieur de A, la division de Encke. 

Crédits NASA/JPL

Katerina Radioti est chercheur au Laboratoire de Physique Atmosphérique et Planétaire (LPAP) au sein de l’Unité de recherche STAR qui compte de nombreux spécialistes de l’étude des émissions aurorales UV de Jupiter et de Saturne.